Saudi-Arabiens LIV Golf Series erschüttert die Welt des angesehenen Golfsports

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LONDON – Die Golfchampions haben es sich bei einer Pressekonferenz auf ihren Stühlen bequem gemacht, um für ihr neues, von Saudi-Arabien finanziertes Turnier zu werben, als ein Reporter die unbequeme Frage nach der Menschenrechtsbilanz des reichen Königreichs in Bezug auf Öl aufwarf. Der US-Open-Sieger von 2010, Graeme McDowell, tat es, sehr zur Erleichterung der Spieler, die neben ihm saßen.

„Wenn Saudi-Arabien das Golfspiel als Weg nutzen möchte, um dorthin zu gelangen, wo sie hinwollen“, sagte McDowell„Ich denke, wir sind stolz darauf, ihnen auf diesem Weg zu helfen.“

Diese Reise ist jedoch das Ziel: Das von Saudi-Arabien finanzierte Projekt mit dem Namen LIV Golf Invitational Series, das am Donnerstag in einem exklusiven Club außerhalb von London gestartet wurde, stellt nichts weniger als den feindlichen Übernahmevorschlag einer ganzen Sportart dar, der in Echtzeit spielt die besten Golfspieler als Preise in einem milliardenschweren Showdown mit hohen Einsätzen.

Im Gegensatz zum Kauf eines Waschtisches europäisch Fußball Team oder die Ausrichtung eines großen globalen Sportereignisses, Saudi-Arabiens Ausflug in den Golfsport ist nicht nur eine Branding-Übung, nicht nur ein weiterer Versuch eines Landes, seinen Reichtum zu nutzen, um sein globales Image im Prozess der Reputationsreinigung, die weithin als Sportwäsche verspottet wird, neu zu definieren .

Stattdessen versucht Saudi-Arabien, die Kontrolle über den Golfsport zu übernehmen, indem es die Loyalität einiger der besten Spieler der Welt gewinnt oder zynisch erkauft. Seine Strategie war mutig – neunstellige Gebote, riesige garantierte Gewinne bei jedem Event – ​​aber sie zielte direkt auf die Strukturen und Organisationen ab, die den Golfsport seit fast einem Jahrhundert regieren.

Während das Erfolgspotenzial des saudischen Plans alles andere als klar ist – die Serie hat noch keinen Vertrag über Fernsehrechte oder die Bandbreite an Unternehmenssponsoren, die erforderlich sind, um ihre extravaganten Startkosten zu mindern – könnten ihre direkte Anziehungskraft auf die Spieler und ihre scheinbar unerschöpflichen finanziellen Ressourcen dies tun Auswirkungen auf die 93 Jahre alte PGA Tour sowie auf die Firmensponsoren und Sender, die den professionellen Golfsport zu einem Milliardengeschäft gemacht haben.

„Es ist eine Schande, dass es das Spiel kaputt machen wird“, sagte der viermalige Major-Champion Rory McIlroy sagte diese Wochefügte hinzu: „Wenn die breite Öffentlichkeit nicht weiß, wer wo spielt und welches Turnier diese Woche stattfindet und ‚Oh, er spielt dort und er ist nicht bei diesen Veranstaltungen‘, wird es so verwirrend.“

Die Profis, die sich diese Woche für das erste Event der LIV Series angemeldet haben, haben es versucht (nicht immer erfolgreich) formulieren ihre Entscheidungen als politische Entscheidungen, die sich ausschließlich auf Golf beziehen, oder als Entscheidungen, die die finanzielle Zukunft ihrer Familie schützen würden. Doch indem sie saudische Reichtümer im Austausch dafür akzeptierten, dass sie ihre persönliche Brillanz in sein Projekt einbrachten, stellten sie sich selbst in den Mittelpunkt eines Sturms, in dem Fans und Menschenrechtsgruppen stellte ihre Motive in Frage; die PGA Tour drohte ihnen mit Suspendierungen; und Sponsoren und Organisationen sind Krawatten schneiden oder zumindest diesen Abstand nehmen.

All dies hat Risse in einem Sport geöffnet, der für seinen Anstand bekannt ist und Werten wie Ehre und Sportlichkeit so sehr verpflichtet ist, dass von den Spielern erwartet wird, dass sie sich selbst Strafen auferlegen, wenn sie gegen seine Regeln verstoßen.

Saudi-Arabien ist natürlich nicht das erste Land, das den Sport als Plattform nutzt, um sein globales Image wiederherzustellen, um sich selbst und seiner Wirtschaft einen neuen Namen zu geben, indem es die Aufmerksamkeit von allem ablenkt, von Menschenrechtsverletzungen über autokratische Regierungsführung bis hin zur Finanzierung des Terrorismus . . Bahrain, die Vereinigten Arabischen Emirate und vor allem Katar, das später in diesem Jahr Gastgeber der FIFA Fussball-Weltmeisterschaft ist, haben in den letzten zwei Jahrzehnten stark in den internationalen Sport investiert.

Aber das Golf-Abenteuer Saudi-Arabiens ist vielleicht der ehrgeizigste Versuch eines Golfstaates, die bestehenden Strukturen eines Sports zu untergraben: Tatsächlich versucht es, seinen Reichtum zu nutzen, um Spieler von den größten und etabliertesten Golfturnieren abzuziehen, die PGA Tour, indem sie eine ganz neue Liga schaffen. Nur wenige der Spieler, die diese Woche teilnahmen, wollten unbedingt über diese Motive sprechen.

McDowell gab es in seinem zu mäandernde Antwort zu einer Frage, die unter anderem den Krieg Saudi-Arabiens im Jemen und die Hinrichtung von 81 seiner Bürger an einem einzigen Tag im März aufwarf. „Wir sind nur hier“, sagte er, „um uns auf Golf zu konzentrieren.“

Es war schließlich ein schwieriger Start. Noch bevor diese Woche der erste Pitch im Centurion Club vor den Toren Londons gespielt wurde, war die geldgetränkte LIV-Serie – finanziert vom Staatsfonds Saudi-Arabiens – zu einem Blitzableiter für Kontroversen geworden. Einer seiner größten Neuverpflichtungen, Phil Mickelson, sorgte im Februar für Empörung, als er die Serie als „einzigartige Gelegenheit“ bejubelte, obwohl er Saudi-Arabiens „schreckliche“ Bilanz der Menschenrechte anerkannte und die Regierung des Landes mit einem Kraftausdruck als „gefährlich“ bezeichnete „. Der leitende Architekt des Projekts, der ehemalige Spieler Greg Norman, verschlimmerte die Sache einige Wochen später, als er die Ermordung und Zerstückelung des saudischen Dissidenten und Journalisten Jamal Khashoggi durch Saudi-Arabien abtat und sagte: „Hören Sie, wir haben alle Fehler gemacht.

Die meisten, aber nicht alle Top-Spieler der Welt lehnten das Konzept rundheraus ab: McIlroy zum Beispiel verspottete das Projekt und nannte es ein Geld beschlagnahmen im Februar. Am Mittwoch sagte er zwar, er verstehe die Beweggründe der Spieler, die sich ihm angeschlossen hätten, machte aber deutlich, dass er niemals dieselbe Entscheidung treffen würde. „Wenn es nur ums Geld geht“ sagte McIlroy„es scheint nie so zu laufen, wie du es willst.“

Selbst die seltenen Gelegenheiten für Spieler der LIV-Serie, ihre Entscheidungen in dieser Woche direkt gegenüber Reportern zu verteidigen, waren oft angespannt. Bei einer Pressekonferenz am Mittwoch wurde eine Gruppe von Spielern gefragt, ob sie ein Turnier im Russland von Wladimir V. Putin oder im Apartheid-Südafrika spielen würden.“wenn das Geld gut wäre.“ Einen Tag zuvor wurde der koreanisch-amerikanische Spieler Kevin Na in einem Live-Mikrofon erwischt, als er sagte: „Das ist unangenehm“, als er Pressekonferenz endete damit, dass ein britischer Reporter den Moderator anbrüllte.

Trotz wiederholter Feuerstürme schienen viele Spieler, die diese Woche zum ersten Event der Serie, dem lukrativsten Golfturnier der Geschichte, nach London kamen, auf eine harte Befragung nicht vorbereitet zu sein. Einige versuchten, die Fragen abzulenken, indem sie sagten, sie seien nur Golfer oder spekulierten optimistisch, dass Golf eine Kraft für das Gute in der Welt sei. Aber einige stolperten auch, als sie gefragt wurden, wie diese Werte dazu passen, ihre Talente an Saudi-Arabien zu verkaufen, als Teil der Bemühungen, sein Image mit seiner plötzlichen und spektakulären Umarmung des Sports zu bereinigen.

In einem besonders unangenehmen Austausch diskutierte eine Reihe mit drei großen Gewinnern – McDowell, Dustin Johnson und Louis Oosthuizen – darüber, wer ein Thema aufgreifen sollte, das sich auf die Behandlung von Frauen und Schwulen in Saudi-Arabien bezieht.

Die meisten Spieler scheinen jedoch zu dem Schluss gekommen zu sein, dass das Geld einfach zu gut war, um darauf zu verzichten. Der Anreiz von 150 Millionen US-Dollar, der Johnson, dem ranghöchsten Spieler für ein Upgrade auf die neue Serie, gemeldet wurde, wäre mehr als das Doppelte des gesamten Preisgeldes, das er im Laufe seiner Karriere auf Tour verdient hat. Das Preisgeld für den letzten Zweitplatzierten beim Centurion in dieser Woche beträgt 120.000 US-Dollar, das sind 120.000 US-Dollar mehr, als der letzte Platz bei einem PGA Tour-Event wert ist. Der 4-Millionen-Dollar-Scheck für den Gewinner ist dreimal so hoch wie der Anteil des Gewinners, der diese Woche beim PGA Tour-Event, den Canadian Open, angeboten wird.

Tatsächlich ist das Geld im Moment vielleicht die größte Attraktion von LIV Golf: Zwei weitere große Champions, Bryson DeChambeau und Patrick Reed, sollen Berichten zufolge gleich große Zahltage akzeptieren, um der Serie beizutreten, wenn sie diesen Sommer in den USA stattfindet. , einschließlich eines Besuchs in New Jersey für die erste von zwei geplanten Veranstaltungen auf Kursen von Donald Trump.

Saudi-Arabiens Umarmung des Golfsports ist Teil einer viel breiteren und aggressiveren Ausrichtung auf den Sport als Mittel für das Königreich, um die ehrgeizigen politischen und wirtschaftlichen Ziele seines De-facto-Führers, Prinz Mohammed bin Salman, zu erreichen. Ähnliche Kontroversen mit saudischen Interessen haben zuvor andere Sportarten verfolgt, einschließlich BoxenMotorsport und insbesondere internationaler Fußball.

Aber wo frühere Golfambitionen oft die Form von Investitionen in einen Sport annahmen, scheint der plötzliche Vorstoß der souveränen Körperschaft Saudi-Arabiens, des Public Investment Fund, in den Golfsport zu einem dreisten Angriff zu ähneln, der darauf abzielt, jederzeit einen ganzen Sport zu kontrollieren. Kosten. Tiger Woods zum Beispiel lehnte Berichten zufolge fast 1 Milliarde US-Dollar ab, um in der LIV-Serie mitzuspielen, und anderen großen Stars wurde zumindest der Kopf verdreht.

Die wohl bekannteste und vielleicht umstrittenste Persönlichkeit, die sich der Serie anschließt, ist Mickelson, ein sechsmaliger Major-Champion, der jahrelang einer der beliebtesten und marktfähigsten Spieler der PGA war. Er machte keinen Hehl daraus, dass sein Interesse mit seiner Verachtung für die PGA Tour zusammenhing, der er „abscheuliche Gier“ vorwarf.

Gezüchtigt durch die heftige Kritik an seinen Äußerungen, die Anfang dieses Jahres Schlagzeilen über Saudi-Arabien machten, und die Entscheidungen von mehrere seiner Förderer Um die Verbindung zu ihm abzubrechen, trat Mickelson am Mittwoch wieder in der Öffentlichkeit auf, lehnte es jedoch ab, Einzelheiten über seine Beziehung zu LIV preiszugeben oder über die PGA zu sprechen. „Ich denke, vertragliche Vereinbarungen sollten privat sein“, sagte Mickelson, der Berichten zufolge 200 Millionen Dollar für seine Teilnahme erhalten hat.

Allerdings werden sich die Hoffnungen, die Mickelson, seine neuen Kollegen oder ihre neuen saudischen Finanziers vielleicht hatten, auf dem Kurs schnell von der Geschichte zur Tat zu schreiten, in absehbarer Zeit nicht erfüllen.

„Ich billige Menschenrechtsverletzungen überhaupt nicht“, sagte Mickelson in einem der unangenehmsten Momente der einwöchigen Pressekonferenz voller solcher Verletzungen.

Kurz darauf machte er sich in Shorts und Windjacke auf den Weg zum ersten Abschlag, wo er zusammen mit Yasir al-Rumayyan, einem Vorstandsmitglied des Public Investment Fund, die Eröffnungsgruppe des ersten LIV Series Pro-Am anführte.